La reconversion étonnante d’un athlète algérien devenu star de football en Australie

Youcef Abdi, athlète d’origine algérienne, réalise une reconversion sportive étonnante et surtout réussie en Australie. Après un long parcours de coureur avec la sélection d’Australie, deux participations aux Jeux olympiques et quatre sélections aux championnats du monde d’athlétisme, Youcef Abdi vient de finir meilleur joueur et buteur du championnat de football dans la meilleure ligue des vétérans d’Australie.

En 1996, quand Youcef Abdi, jeune coureur algérien de 18 ans, foule pour la première fois le sol australien, il est loin d’imaginer la riche carrière qui l'attendait. Il commence le sport très tôt. Il est né le 7 décembre 1977 dans un tout petit village kabyle près de Yakouren (Tizi Ouzou). A l’âge de 6 ans, ses parents l’envoient en France. Mais il décide de revenir en Algérie quelques années plus tard.

A 18 ans, il est sélectionné avec l’équipe d’Algérie pour disputer les Championnats du monde juniors d’athlétisme qui ont lieu à Sydney. C’est sa première rencontre avec l’Australie. Rentré au pays à la fin de la compétition, Youcef décide de repartir en Australie quelques mois plus tard, en novembre 1996, pour s’y installer. « Je ne connaissais personne, alors les débuts ont été un peu difficiles, mais grâce à la course à pied, je me suis très vite intégré à la vie australienne ». Comme il court plutôt bien, il est repéré par un club et un coach.

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Naturalisé australien quelques mois avant les J.O de Sydney 2000, Youcef Abdi remporte haut la main les sélections australiennes sur 1500 m. Il réalise une belle carrière auréolée de plusieurs titres de champion d’Australie et d’une mémorable médaille de bronze aux Jeux du Commonwealth en 2002, avant de prendre sa retraite, en 2013, après près de 20 ans à courir sur tous les continents.

De champion d’athlétisme à star de football

Les chaussures d’athlétisme rangées, Youcef décide de faire ce qu’il a toujours rêvé de faire : jouer au football. « Quand j’étais athlète, je ne pouvais pas jouer au football de peur des blessures », raconte-t-il. Il commence à taper dans le ballon avec des amis dans des parcs, puis rejoint un club en 2017, le « Coogee United ».

Ses qualités athlétiques font de lui un joueur indispensable à l’équipe. « Je cours beaucoup, j’ai une bonne endurance et techniquement il m’arrive de faire de super gestes, je m’inspire de Zidane, Benzema, Thierry Henry et bien sûr de Diego (Maradona) », déclare le milieu de terrain. Avec 15 buts marqués, Youcef Abdi vient de finir la saison 2019 /2020 meilleur joueur et buteur du championnat de football, dans la meilleure ligue des vétérans du pays.


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